Streek-GR Kempen // deel 1: Hoogstraten – Rijkevorsel

  • 5 min read

Het is zomer: mooi weer, lange dagen en de natuur volop in het groen, dus de perfecte timing voor een zomerproject vol wandelingen! Om onze eigen streek eens te verkennen beslisten we om het grote routepad ‘Streek-GR Kempen’ te volgen. Deze route is maar liefst 245 km lang en gaat van Hoogstraten tot in Herentals om vervolgens weer in noordelijke richting af te buigen. Zo wandel je via Turnhout tot in “dat stukje België in Nederland”, Baarle-Hertog, om vervolgens de cirkel te vervolledigen in Hoogstraten. De route wordt aangegeven met geel-rode bordjes/stickers (je beste vrienden tijdens het wandelen). Met onze beentjes ingesmeerd, de rugzakken gepakt en volle goede moed zijn we vertrokken voor een zomer vol Kempense avonturen!

Hoogstraten

Starten deden we dus in Hoogstraten, de stad van de aardbeien. De gemeente omvat een aantal deelgemeenten (Wortel, Minderhout, Meer, Meerle en Meersel-Dreef), dus neemt een aanzienlijk stukje grondgebied in (zoals wij het vroeger leerden op school: de middelste tand van de kroon, bovenaan op de kaart van België). Hoogstraten zelf is echter een eerder landelijke stad met “slechts” 21.000 inwoners.(1)

Uit praktische overwegingen (een parkeerschijf is nu eenmaal niet lang genoeg geldig) parkeerden we aan het sportcomplex ‘Sportoase’ (Campus Stede Akkers). Van hieruit gingen we richting het centrum en werd al meteen duidelijk waarom Hoogstraten gekend is voor haar aardbeien: als je binnen in de eerste kapel die je tegenkomt, naast een artificiële grot, een aardbeienautomaat ziet staan, dan weet je dat men graag pronkt met deze lokale producten. De kapel zelf dateert uit 1883 en verwijst nog naar het oude gasthuis uit de 13e eeuw dat ondertussen vervangen is door een sportdomein.

Kapel van het Gasthuis in Hoogstraten
Kapel van het Gasthuis in Hoogstraten

Centraal in Hoogstraten vind je één grote weg, de Vrijheid, waarlangs je de meeste bezienswaardigheden (Klein Seminarie, de Sint-Catharinakerk, het begijnhof…), winkels en eetgelegenheden vindt. Als eerste bereikten we de Sint-Catharinakerk, het startpunt van onze wandelroute. Deze kerk dateert uit de 16e eeuw en is 105 meter hoog (goed voor een derde plaats op de lijst van hoogste kerken in België). Tijdens de 2e wereldoorlog werd ze jammer genoeg opgeblazen door het Duitse leger, dus de huidige toren dateert uit de jaren 50 van vorige eeuw.(2)

De Vrijheid in Hoogstraten met zicht op de 105 meter hoge toren van de Sint-Catharinakerk
De Vrijheid in Hoogstraten met zicht op de 105 meter hoge toren van de Sint-Catharinakerk

Vervolgens wandelden we langs een klein parkje achter de kerk, het Heilig Bloedpark (er is jaarlijks een Heilig Bloedprocessie in Hoogstraten) waar er verschillende taferelen afgebeeld staan in kapelletjes.

Nadien ging de route verder tot aan de gevangenis van Hoogstraten (of in mooiere woorden: het penitentiair schoolcentrum). De oorsprong van dit complex gaat terug tot in de 9e eeuw toen er een houten burchttoren op deze plek stond. Vanaf de 12e eeuw vonden er verbouwingen plaats tot een stenen slot, het Gelmelslot. Na de Franse Revolutie deed het slot dienst als gendarmeriekazerne en pas sinds 1931 functioneert het complex als gevangenis met een open gemeenschapsregime.(3) De gevangenis is omgeven door water en ligt middenin een groene omgeving waar het prachtig is om te wandelen.

Wortel

Vanaf hier leidde de wandeling ons doorheen weides en bossen tot in de Hoogstraatse deelgemeente, Wortel (opgelet, hier volgt een flauw mopje: nee, niet de groente 🙈). In het centrum van Wortel vind je de Sint-Jan-de-Doperkerk, een 15e eeuws gebouw met één van de oudste klokjes uit de streek (1421) dat gekenmerkt wordt door de aanwezigheid van een Franse kanonskogel (1814) in de noordgevel.(4) Vlakbij de kerk is er een eetcafé (de Guld), ideaal om even een pauze te nemen. Wortel is echter vooral gekend voor haar kolonie (het vervolg van de wandelroute) waar gedurende de 19e en 20e eeuw landlopers werden geïnterneerd. Doordat de landlopers verplicht werden om op het domein te werken, is de regio nu een zeer mooie plek vol dreven, velden en bossen. Zeker een aanrader om te wandelen.(5)

Rijkevorsel

Na een verdere trektocht doorheen het Wortelse boerenland (en een stukje Merksplas, ook gekend voor haar kolonie), bereikten we het Rijkevorsels grondgebied. Via Bolk en Achtel (waar je trouwens op zondag het bijencentrum ‘de Raam’ kan bezoeken en evt. nog iets kunt drinken) kwamen we na 18 km aan op ons einddoel van de dag, Rijkevorsel centrum. Tijd om onze benen wat rust te geven en klaar te maken voor het vervolg van de Streek-GR Kempen!

Deze wandeltocht zelf maken? Check ’em op wikiloc.